Achtergrond

Robert Blokzijl: founding father van het Europese Internet

Robert Blokzijl overleed afgelopen week op 72-jarige leeftijd. Zijn rol in de begindagen van het internet kan nauwelijks overschat worden.

Binnen een etmaal na het overlijden van internetpionier Robert Blokzijl (1943-2015) verschenen vanuit de hele wereld tientallen condoleances onderaan zijn necrologie op de website van RIPE, één van die haast onzichtbare, maar o zo cruciale instellingen die zorgen dat het internet functioneert. De ‘vader van het internet’, Vint Cerf, schreef een herinnering op, net als Steve Crocker, voorzitter van ICANN, de organisatie die het globale adressysteem van internet beheert.

Open forum

RIPE (Réseaux IP Européens) werd in 1989 mede door Blokzijl opgericht als een open forum waar iedereen welkom was die over de toekomst van internet in Europa wilde meedenken. Het wereldwijde adressysteem werd indertijd beheerd door één man, Jon Postel, die dat deed naast zijn gewone werk aan de Universiteit van Californië. Toen Postel in 1998 overleed, nam ICANN die taak over. Het RIPE Network Coordination Centre nam de distributie van ip-adressen in Europa en het Midden-Oosten op zich.

Vijfentwintig jaar lang was Blokzijl voorzitter van RIPE. Daarnaast vervulde hij tal van rollen bij ICANN, de Amsterdam Internet Exchange (AIX) en vele andere instellingen die het internetverkeer in goede banen leiden. Hij kan met recht een van de founding fathers van het Europese Internet genoemd worden. In onder meer Rusland was hij persoonlijk betrokken bij de aansluiting op het internationale netwerk.

Puur wetenschappelijke benadering

Zoals veel van die pioniers had Blokzijl zijn wortels in de hoge-energiefysica, een vakgebied dat grote hoeveelheden data genereert die over de hele wereld gedeeld moeten worden. Werkzaam bij het Nikhef in Amsterdam en het CERN in Genève hield hij zich al sinds het begin van de jaren tachtig bezig met internet. Net als Cerf en Postel benaderde hij het netwerk puur wetenschappelijk: het moest efficiënt, betrouwbaar en vooral onafhankelijk werken.

‘Rob was wars van gedoe’, vertelt Mirjam Kühne, die ruim twintig jaar met Blokzijl samenwerkte bij RIPE. ‘Hij was goed in het doorprikken van problemen en dan met een simpele oplossing komen waarvan iedereen dacht: ja, dat is het. Hij was ook een goede diplomaat. Toen de politiek zich voor internet begon te interesseren, zijn we meerdere keren naar Brussel geweest om uit te leggen hoe het werkte. Dat kon Rob goed. Ook kon hij uitstekend uitleggen dat politici zich er helemaal niet mee hoefden te bemoeien.’

Gevoel voor humor

Kühne en vele anderen roemen zijn droge gevoel voor humor. Toen bijvoorbeeld de AIX begin jaren negentig uitgebreid zou worden en iemand zich zorgen maakte over de energievoorziening, nam Blokzijl hem mee naar het raam en wees op het gebouw van de deeltjesversneller. ‘Wees gerust, we hebben genoeg energie.’

Tegenwoordig zou die grap niet meer opgaan. Datacentra in en om Amsterdam verbruiken nu meer energie dan de Large Hadron Collider, de grootste deeltjesversneller ter wereld. Blokzijl was een van de onzichtbare mannen achter die fenomenale groei. Voor zijn inspanningen kreeg hij eerder dit jaar nog de Jon Postel Service Award, die door Vint Cerf in het leven werd geroepen om de groten van het vakgebied te eren. Robert Blokzijl overleed op 1 december aan de gevolgen van kanker.

Ontvang de nieuwsbrief, binnenkort 2 keer per week

Meld je nu aan!

Gratis proefabonnement TW

Bestel nu 2 gratis proefnummers TW