Nieuws

Nieuw testcentrum uniek voor auto-industrie


Sneeuw van boven in windtunnel Premium

Boris van Zonneveld |
Onderzoek & R&D, Vervoer & Logistiek

De ‘weerfabriek’ die Ford aankondigde te gaan bouwen in Keulen is af. Het Environmental Test Center, zoals het officieel heet, herbergt tal van innovaties die niet eerder werden gezien in de auto-industrie.

TW sprak met Michael Steup, de projectleider die al sinds het prille begin bij de ontwikkeling van de weerfabriek betrokken is.

‘In Azië bestaat er geen testcentrum als het onze, Europa gaat aan kop’, vertelt hij trots. ‘Er zijn vergelijkbare centra bij BMW, Daimler en Ford US, maar die hebben minder faciliteiten. Onze combinatie van grote windtunnels met hoge windsnelheden, hoogteverschillen, sneeuw, regen, zon, grote temperatuurverschillen en 95 % luchtvochtigheid, allemaal in één, is nieuw voor de auto-industrie.’

Bovendien zijn er in Keulen verschillende noviteiten. ‘Wij kunnen als enige een hoogte simuleren van 5.200 m boven zeeniveau. Daarin zijn we écht de eerste in de industrie.’ Ook uniek is dat er sneeuw uit het plafond komt. ‘Dat is nooit eerder gezien. Er zijn op de wereld een paar windtunnels die sneeuw kunnen produceren, maar die komt dan van voren.’

Hoogteziekte

Het nieuwe testcentrum van Ford heeft een oppervlakte van 5.500 m2. De faciliteit bevat twee grote windtunnels, een kleine windtunnel annex hoogtekamer en vier ruimtes met klimaatregeling, waarvan er drie kunnen testen op luchtvochtigheid. De technologie wordt grotendeels geleverd door Jacobs, een Amerikaans bedrijf. ‘In elk van de grote windtunnels staat een 1,2 MW-turbine. De fanbladen zijn 6 m in diameter en kunnen een luchtsnelheid van 250 km/h genereren, in een gesloten circuit’, zegt Steup.

In de hoogtekamer kan de interne luchtdruk worden geregeld. ‘We hebben een grote pomp met de afmeting van een Ford Fiësta die een elektrisch vermogen heeft van 1 MW en in zeven standen regelbaar is. Hiermee kan de druk worden verlaagd van 1.000 millibar tot 500 millibar, de ijle luchtdruk zoals op grote hoogte in Tibet.’Voor de hoogtekamer zijn diverse veiligheidsaspecten van toepassing. ‘Als we de druk te snel laten toenemen, kan dit schadelijk zijn voor onze mensen die in de drukcabine aanwezig zijn. De trommelvliezen kunnen dan scheuren. De drukverschillen die wij opwekken zijn in principe dezelfde als met duiken en je kunt er ook hoogteziekte van krijgen. Daarom verhogen we de fictieve hoogte niet sneller dan met 600 m/minuut. Meer zou een mens niet aankunnen.’

Een van de technische uitdagingen was hoe de verschillende installaties te koelen en te verhitten. ‘We hebben een hoog en laag temperatuurcircuit, zodat we temperaturen van -40 °C tot +55 °C kunnen realiseren in de windtunnels.’ Om te koelen wordt vloeibare ammonia gebruikt. ‘Dat is heel milieuvriendelijk. Om de ruimtes te verhitten wordt stoom gebruikt. ‘Dat is een innovatie. Deze stoom is een restproduct van de nabijgelegen energiecentrale, die door een buis van 1,2 km naar ons wordt getransporteerd. We gebruiken de stoom ook om het gebouw te verwarmen.’

Eind dit jaar open

De koel- en verwarmingsinstallaties zijn vormgegeven in een modulair systeem. ‘Dus als er een technisch probleem is of een compressor faalt, hebben we een andere compressor die 50 % van de totale capaciteit kan leveren. Zo blijven we operationeel. Alle hoofdfaciliteiten zijn overigens modulair.’

In het Environmental Test Center van Ford kunnen toekomstige voertuigen worden getest onder de meest veeleisende omstandigheden. Dat scheelt operationeel testen in de buitenlucht. ‘Nu testen we nog in de winter op de weg in Scandinavië, maar die tests willen we verminderen omdat ze niet reproduceerbaar zijn.’ Toch blijft buiten testen wel nodig. ‘Bijvoorbeeld voor het stuursysteem, ABS en ESP. Dat moet echt op de weg gebeuren.’

De bouw van de weerfabriek werd ingegeven door de veroudering van het huidige testcentrum. ‘Daar staan windtunnels uit 1968 en 1973, die zijn gedateerd. Het was niet mogelijk om die te upgraden.’ De bouw van de nieuwe faciliteiten is nu voltooid, maar het zal nog wel een tijdje duren voordat deze in gebruik worden genomen, vertelt Steup: ‘Alle systemen zijn geïnstalleerd, zoals de dynamometers, fandrives en simulatiesystemen. Nu zitten we in de testfase. We hopen in december open te gaan.’

Deel deze pagina
Abonnement

Wilt u lid worden, een los nummer aanvragen of een adreswijziging doorgeven? Neem dan contact op met MijnTijdschrift (088-2266622). 

Of bekijk ons aanbod van abonnementen.

Ontvang de nieuwsbrief

Meld je nu aan!

Naar boven