Nieuws

Zonlicht stuwt LightSail 2 voort in een baan om de aarde

Het ruimtevaartuigje LightSail 2 heeft zeilend op zonlicht een hogere baan om de aarde bereikt. Dat maakt LightSail 2 het eerste ruimtevaartuig dat door een zonnezeil wordt voortgestuwd in een baan om de aarde. Dat schreef The Planetary Society op 31 juli. Deze organisatie kon dankzij crowdfunding dit experiment met een zonnezeil verwezenlijken.

Het hoogste punt van de baan die LightSail 2 beschrijft om te aarde is al zeilend met 2 km gestegen naar 727 km.

LightSail 2 werd eind juni gelanceerd en vouwde eind juli zijn zonnezeil uit. Het ruimtevaartuig is een zogeheten cubesat en heeft ongeveer het formaat van een heel brood. Het vierkante zeil is 32 m2 groot en bestaat uit een plastic folie dat bedekt is met een laagje aluminium waardoor het zilver oogt op de foto's die het naar de aarde stuurt.

Eenmaal uitgevouwen vangt het zeil fotonen op van de zon. Deze lichtdeeltjes ketsen af op het reflectieve zeil en geven het daardoor een piepklein zetje. In de bijna wrijvingsloze ruimte is deze zwakke stralingsdruk genoeg om een zonnezeil en het satellietje vooruit te stuwen.

Zonne- of lichtzeilen zijn een duurzame aandrijftechniek omdat er geen brandstof nodig is om het ruimtevaartuig van richting te laten veranderen. Voor de voortstuwing zou in de toekomst ook een gerichte bundel laserlicht gebruikt kunnen worden.

LightSail2 is het pas het tweede ruimtevaartuig ooit dat succesvol door de ruimte zeilt dankzij zonlicht. De eerste was de Japanse IKAROS die in 2010 gelanceerd werd. IKAROS had een vierkant zeil van 196 m2 groot. In mei 2015 kwam het laatste signaal van dit ruimtevaartuig binnen. Het was toen ruim 100 miljoen kilometer van de aarde verwijdert.

De onderzoeksgroep zal nog een maand lang proberen LightSail 2 verder omhoog te sturen. Maar omdat hij in een lage baan om de aarde draait zal hij uiteindelijk, door botsingen met moleculen van de hoge atmosfeer, vertragen. Daardoor zal de satelliet over ongeveer een jaar terugvallen naar de aarde en opbranden in de atmosfeer.

Ontvang de nieuwsbrief, binnenkort 2 keer per week

Meld je nu aan!

Gratis proefabonnement TW

Bestel nu 2 gratis proefnummers TW