Developer kan pionieren bij VMI GROUP | Technisch Weekblad
Partner content

Developer kan pionieren bij VMI GROUP

Mark van der Heijden | vrijdag 28 mei 2021

Werken bij VMI GROUP betekent werken bij een machineproducent die door de hele wereld nauwlettend in de gaten wordt gehouden. Pionieren staat namelijk voorop bij de ontwikkeling van de hightech bandenbouwmachines. Ook voor de software developers die VMI GROUP zoekt.

Autobanden niet sexy? Vraag dat maar aan de F1-watchers, die weten dat met de juiste bandenkeuze een race gewonnen kan worden. Vraag het ook maar aan VMI GROUP, dat de machines ontwikkelt en als marktleider o.a. aan nagenoeg alle gerenommeerde bandenleveranciers over de hele wereld levert.

‘Een autoband bestaat uit 20 tot 25 componenten die in een machine worden samengevoegd tot een band’, vertelt John van de Vrugt, software engineer bij VMI GROUP. ‘De mate van automatisering in deze machines wordt steeds groter. In het verleden werden deze machines gemaakt door de bandenmakers. Nu richten zij zich op de compound en de samenstelling van de band, terwijl ze de machinebouw aan ons overlaten.’

Het bedrijf met het hoofdkantoor in Epe, tussen Zwolle en Apeldoorn, heeft daarin een leidende rol in de wereld. Klanten én concurrenten kijken naar de innovaties van VMI GROUP. ‘Aan de ene kant vraagt de klant om oplossingen, aan de andere kant hebben we zelf ook veel ideeën. De ontwikkeling doen we samen met de klant; we doen wel kleinschalige testen hier, maar willen we een machine goed testen, dan doen we dat in samenwerking met onze klanten.’

Meer weten: Werken bij VMI Group

‘De eisen aan de banden worden steeds hoger en we kunnen dat goed volgen. Dat maakt dat de autobandenfabrikanten voor ons kiezen, soms ten koste van hun eigen machineontwikkeling’, zegt Van de Vrugt. Hij vervolgt: ‘Het is een heel competitieve markt. Wij zijn de beste, dat durven we wel te zeggen, maar we zien veel concurrentie van vooral Chinese bedrijven. Om dan toch de ontwikkeling van onze machines goed en snel te doen, is de uitdaging.’

PIXXEL

Bij de productie van een autoband worden meerdere lagen rubber al dan niet voorzien van nylon- of staalkoorden over elkaar heen aangebracht op een drum. De binnenste lagen geven de band de vereiste luchtdichtheid en draagkracht, de buitenste lagen zorgen voor bescherming, slijtage en grip. Sommige lagen moeten overlappen en andere lagen mogen dit slechts minimaal.

Elke laag heeft specifieke eigenschappen en een camerasysteem controleert deze tijdens het maakproces. VMI GROUP heeft daarvoor zijn eigen cameratechnologie ontwikkeld, VMI PIXXEL. Geheel klaar voor Industry 4.0, controleert deze of elke band aan de eisen voldoet, waarbij data tussen machines en software worden uitgewisseld.

‘De PIXXEL-camera’s meten tijdens het maakproces de verschillende onderdelen van de band. Deze geven het resultaat door aan het besturingssysteem van de machine, die vaststelt of dit goed is of niet. Zo proberen we in elke stap van het productieproces een camerasysteem te hebben. Voor kostenreductie is dat heel handig. Hoe sneller je weet of een autoband in orde is, hoe beter. Kwaliteitsdetectie wordt daarom steeds belangrijker.’

‘Daarbij eisen fabrikanten steeds meer nauwkeurigheid en stabiliteit. De machines moeten tegen stof en trillingen kunnen, net als het camerasysteem. Ze moeten 24/7 draaien. Ook worden er steeds meer eisen gesteld aan het camerasysteem, het moet steeds sneller en beter. We zitten nu op een sample rate van 1000 frames per seconde, tot zelfs 30.000 frames per seconde bij sommige applicaties.’

Innovatie

Om aan die telkens hogere eisen te kunnen voldoen is innovatie belangrijk voor VMI GROUP. Het Gelderse bedrijf besteed daarom jaarlijks 5 procent van zijn omzet aan research & development. Met meer dan 150 R&D-medewerkers zijn daardoor al ruim 400 patenten geregistreerd.

‘De breedte van sommige materiaallagen kunnen relatief eenvoudig worden bepaald. Het te meten materiaal wordt tussen een camera en een ledbalk doorgevoerd. Het materiaal blokkeert een deel van het licht en hierdoor kan de camera de breedte van het materiaal bepalen’, legt Van de Vrugt uit. ‘De camera’s zien echter ook steeds meer dingen die niet makkelijk te meten zijn, bepaalde deformaties van het rubber. Het menselijk oog ziet heel snel een bobbel of onregelmatigheid, met een camera is dat een hele uitdaging.’

VMI GROUP zet lasertriangulatie in om afwijkingen te ontdekken. Hierbij wordt 3D-beeld gemaakt van de onderdelen van de band door met een camera de positie van laserlijnen op die onderdelen te meten. ‘We gebruiken intelligente camera’s waar al veel processing plaatsvindt met behulp van algoritmes die we zelf ontwikkeld hebben om de lasnaad van het materiaal te controleren.’

Dat van zichzelf is al uitdagend genoeg, het camerasysteem moet bovendien werken bij de verschillende klanten en hun verschillende producten. ‘Alles is zwart, alles glimt. Bij de zomercompound werkt het systeem misschien, bij de wintercompound wellicht weer niet. Werkt het bij de ene klant goed, een andere klant gebruikt wellicht net wat ander materiaal. Daar een robuust systeem voor maken is de uitdaging.’

Pionieren

Sterker, daarvoor moet het bedrijf meer Artificial Intelligence en Machine Learning inzetten. En daar kan VMI GROUP wel wat hulp bij gebruiken. ‘We zijn altijd op zoek naar talentvolle engineers die willen werken in de machinebouw. Daarnaast zoeken we Machine Vision software engineers, vooral als ze bekend zijn met C++ en liefst ook ervaring hebben met beeldverwerking, AI en Machine Learning’, zegt Van de Vrugt.

VMI GROUP is een prettige werkgever, stelt hij, waar innovatie voorop staat. ‘Wat mensen hier motiveert is dat we allemaal technici zijn, heel gedreven en behulpzaam om samen machines te ontwikkelen. De collegialiteit is groot, we hebben hetzelfde doel in gedachten. De sfeer is gemoedelijk. De gelaagdheid die er is, zie je niet terug in de dagelijkse omgang. Daarin kun je met iedereen direct communiceren.’

‘Het werk is heel dynamisch’, besluit Van de Vrugt. ‘Het ene uur zit je met de klant aan tafel, een uur later ben je bezig met support. En natuurlijk maak je vooral tijd voor de ontwikkeling van nieuwe applicatie. Daarom ben je developer. Je krijgt veel tijd om te pionieren, want dat zijn we uiteindelijk: pioniers.’

Ontvang de nieuwsbrief

Meld je nu aan!

Gratis proefabonnement TW

Bestel nu 2 gratis proefnummers TW